BMW i3 har fått en hel del uppmärksamhet för dess nya elmotor, och även dess kroppstruktur i kolfiber – och det med rätta. Men för att hitta ännu fler banbrytande innovationer – BMWs vision av miljövänlig innerstadstransport – är det bara att bokstavligen titta i förarsätet.

Kolla in de där tunna sätena, vilka enbart väger hälften så mycket som de i en serie 1 sedan. Kolla sedan in i3:ans dörrpaneler, vilka är gjorda av kenaf – en hampaliknande naturfiber. BMW använde sig inte av vinyl, läder eller något annat för att dölja sina paneler, och de har inte heller gömt bilens kolfibertrösklar.

- Vi ville inte gömma det, sa Jose Guerrero, produktchef på BMW i USA. Vi ville att i3:an skulle se ut som ett New York City loft som använder sig av synligt tegel.

I3:an började säljas i Europa under November. Den förväntas finnas i amerikanska showrooms någon gång i april. Under i3:ans invigning i juli sa VD Norbert Reithofer att BMW förväntar sig att sälja omkring 10 000 av bilmodellen globalt under 2014.

Den viktigaste interiörfunktionen skulle kunna vara dessa ultratunna säten, vilka skapar väldigt mycket mer benutrymme för passagerare i baksätet. Guerrero sa att BMW ville vara säkra på att baksätespassagerare enkelt kunde ta sig in och ut från i3:an på högersidan. Detta för att undvika att kliva rakt ut i trafiken.

För att lyckas med detta måste baksätet vara tillräckligt rymligt för att tillåta passagerare att enkelt flytta sig längs sätet till andra dörren. – Den här bilen var byggd för en innerstadsmiljö, sa Guerrero

Fram tills nu har billtillverkare inte använt sig av så här tunna säten på grund av att potentiella kunder kanske tror att de är ostabila och obekväma. Dessa säten krävde dock en del nytt tänkande för BMW. För att spara på vikt tog BMW bort motoriserad säteskontroll, och de var även tvugna att designa om sina airbags som inte helt passade in i det mindre utrymmet.

Eftersom säten står för väldigt mycket av fordonets säkerhet – som ska klara av att skydda passageraren i en krasch – är billtillverkare ofta motsträviga när det gäller att pilla på sådan design. BMW har inte avslöjat vilken leverantör som tillverkar i3:ans säten och dörrpaneler. Men nästan alla andra stora sätestillverkare – till exempel Johnson Controls, Faurecia och Magna – har designat tunna sätesprototyper åt deras kunder.

- Tunna säten har varit ett ämne vi diskuterat i många år, säger Tom Gould, chef över industriell design på Johnson Controls i Nordamerika. Vi tror absolut att ett väldigt tunt, elegant säte kan vara ett statement i design.

Om i3:an blir populär på marknaden så skulle det kunna skapa en offentlig acceptans av naturmaterial i interiören, som dörrpaneler i kenaf. Leverantörer av interiör har testat och arbetat med kenaf och andra naturmaterial i åratal. Dessa används oftast i dörrpaneler som utfyllnad, tillsammans med vinyl eller läder.

Men biltillverkare har varit mosträviga att använda kenaf som ett ytmaterial på grund av att folk kan tycka att det ser billigt ut, eller att bilen är ofärdig. Kommer kenaf bli ett design statement som tegel i en New York lägenhet? Det får tiden utvisa.

En annan trendsettare kan bli instrumentpanelens trädetaljer, vilka är gjorda av eukalyptus. Träinläggen uppfattas som miljövänliga eftersom eukalyptusträd växer fort och inläggen är minimalt behandlade med kemikalier. Träet kommer dessutom ändra färg medan det åldras, och få en honungsfärgad patina.

Resultatet av alla dessa innovationer är ett fordon som går att återvinna till 95 procent, enligt Guerrero. De flesta fordon är mellan 80 och 90 procent återvinningsbara. Läs mer om att återvinna bilar på Lantzmetall.se.

Om amerikanska tillsynsmyndigheter börjar efterlikna deras europeiska kamrater kan biltillverkare komma på sig själv med att ta efter i3:an och dess "synligt tegel"-estetik.